Novo material pode melhorar economia de combustível

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CHICAGO - Um novo e altamente eficiente material que converte calor em eletricidade pode um dia ajudar os carros a melhorar a quilometragem obtida por litro de gasolina, anunciaram pesquisadores norte-americanos na quinta-feira.

Apenas cerca de 25% da energia produzida por um motor a gasolina típico é usada para movimentar o veículo ou operar acessórios como o rádio ou os limpadores de pára-brisa, eles afirmaram. Boa parte do restante se perde pelo cano de escapamento.

Pesquisadores da Ohio State University, em Columbus, e da Caltech, em Pasadena, Califórnia, acreditam que podem reciclar parte dessa energia perdida por meio de um novo material termelétrico duas vezes mais efetivo que os materiais atuais.

- O material faz todo o trabalho. Gera energia elétrica da mesma maneira que os motores convencionais a calor -motores a vapor, a gasolina ou diesel- que são acoplados a geradores elétricos, mas emprega elétrons como seu fluido de trabalho, em lugar de água ou gases, e gera eletricidade diretamente - anunciou em comunicado o diretor do projeto, Joseph Heremans.

Jeff Snyder, da Caltech, que trabalhou no projeto, informou que um dispositivo termelétrico que converta o calor do escapamento em eletricidade poderia melhorar em 10 por cento a eficiência de um automóvel quanto ao uso de combustível.

Synder, que no passado desenvolvia aparelhos como esses para o Laboratório de Propulsão a Jato da Nasa, disse que a idéia de usar sistemas termelétricos existe desde sempre, mas que seus aspectos econômicos não faziam sentido com o petróleo cotado a US$ 20 por barril.

- Agora que os custos da energia quintuplicaram, essas idéias alternativas que existiam há um bom tempo se tornaram mais viáveis - disse Snyder em entrevista por telefone.

Ele acredita que esses sistemas como esses poderiam estar em uso dentro de cinco a 10 anos.

Determinar se eles ganharão popularidade, disse Snyder, dependerá do custo do sistema e do mercado de energia. Fabricados em larga escala, Snyder diz que eles poderiam ter custo unitário de menos de 10 dólares.